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Butterbean, el excéntrico fenómeno que ganó millones, noqueó a un árbitro, atrajo multitudes y ahora no quiere dejar su pueblo.

Claramente con sobrepeso y vestido con la bandera de los EE.UU., Eric Esch estaba furioso, luchó en la Mansión Playboy, viajó por el mundo y casi luchó contra un oso.

Butterbean, el excéntrico fenómeno que ganó millones, noqueó a un árbitro, atrajo multitudes y ahora no quiere dejar su pueblo.

Butterbean, el excéntrico fenómeno que ganó millones, noqueó a un árbitro, atrajo multitudes y ahora no quiere dejar su pueblo.

“Para mí, discutir nunca fue realmente sobre lo bueno que eres, sino sobre cuánta gente quiere verte. Y había mucha gente que quería verme. La explicación es probablemente un golpe bajo el cinturón para los puristas del boxeo. Pero fue la primacía del espectáculo sobre la tecnología lo que hizo de Eric Scott Esch, a quien casi nadie conoce por su nombre pero a quien muchos identifican con su apodo de Butterbean, un fenómeno excéntrico en los últimos años del siglo pasado y en los primeros años de este siglo.

No mucho antes de que atrajera a las masas de todo el mundo, Esch era un joven con sobrepeso cuya conexión con el deporte era a través del fútbol (había jugado en la escuela secundaria hasta los 17 años) y que trabajaba como pavimentador en Southern Energy Homes, una empresa que fabricaba casas prefabricadas en Jasper, Alabama.

En 1990, cuando tenía 23 años, un grupo de amigos lo invitaron a participar en el Toughman Contest, un campeonato de boxeo amateur que se celebra anualmente en ciudades de EE.UU. Dos obstáculos parecían interponerse entre Esch y este desafío. La primera era que nunca había boxeado ni practicado ningún otro deporte de contacto. Pero todos, incluyendo los organizadores, decidieron pasar por alto este detalle.

El segundo problema fue que la competencia Toughman estableció un límite de peso de 400 pesos para sus participantes, y el futuro peleador pesaba 420 pesos.

“Esta dieta tuvo algunos efectos secundarios gaseosos, pero funcionó – perdí peso y estaba listo para luchar”, dijo en una entrevista publicada en Sports Illustrated en 2016. Este programa de dieta también le dio el apodo que lo acompañaría a lo largo de su carrera.

Su primera pelea tuvo lugar en el granero de una granja en Jasper que había sido construida para competencias de rodeo y más tarde fue sede de varios concursos de Toughman. En un pueblo de 14.000 habitantes, 1.600 se reunieron para ver el crédito local. Esa noche, Esch fue derrotado.

Pero lo intentó de nuevo tres semanas después en el mismo cobertizo. No sólo noqueó a su oponente, sino que también ganó la edición local del concurso Toughman. “Seguí luchando, principalmente porque podía golpear a la gente y no tenía que ir a la cárcel”, dijo Esch, que se convirtió en subcampeón en el juego Toughman de 1994. En ese entonces tenía 67 victorias en 71 peleas, con 40 victorias por nocaut.

Después de perder la final en Atlantic City, que se transmitió en Showtime, Butterbean, que tenía 28 años y tres hijos, firmó con Top Rank e hizo su debut profesional el 15 de octubre de 1994, cuando venció a Tim Daniels por puntos en Birmingham, Alabama.

“No parecía un boxeador y su defensa no era la mejor, pero si te golpeaba, te mandaba al suelo. Teníamos que tener cuidado con eso. Si peleaba con un tipo con mucho movimiento, estaba en problemas. Tuvo que enfrentarse a oponentes que se ponían de pie”, explicó Bob Arum, presidente de Top Rank y el organizador de la carrera de Esch, sin demasiado alboroto.

Combinó 15 victorias seguidas, 10 de ellas antes del límite, e incluso noqueó a un árbitro: Al final del tercer asalto del combate contra Patrick Jackson en Kenner, un intento de gancho de derecha golpeó la cara del árbitro Terry Wood, que intentó separar a los dos mastodontes y terminó en la pantalla.

La racha ganadora se interrumpió cuando fue noqueado en el segundo asalto en el Madison Square Garden el 15 de diciembre de 1995 por Mitchell Rose, que sólo había ganado una de sus nueve peleas profesionales, la noche en que Oscar de la Hoya defendió su sexto y último título de peso ligero de la OMB contra Jesse James Leija de Texas.

Butterbean luchó entonces 51 combates y casi seis años sin derrotas (48 victorias y 3 empates), siempre con un tonelaje de más de 135 kilos, contra oponentes con un historial modesto o muy pobre y en duelos cortos, a menudo como corredores de ronda preliminares en listas en las que figuraban figuras como De la Hoya. Así es como se convirtió en el rey de las cuatro rondas. Incluso la aún joven Asociación Internacional de Boxeo (IBA) le otorgó un título de campeonato de peso superpesado a cuatro asaltos.

Se convirtió en una colorida estrella, ganó millones, firmó autógrafos en números similares, atrajo multitudes, luchó en la Mansión Playboy de Hugh Hefner en Beverly Hills y recorrió el mundo con espectáculos.

Uno de estos viajes lo llevó a Buenos Aires: el 11 de octubre de 1997, en el marco de la exposición “Deporte Vivo” en las salas de la Sociedad Rural Argentina en Palermo, compitió en un duelo contra Jorge Dáscola de Córdoba, lo que dejó al público muy insatisfecho.

La extravagante carrera de Esch no estuvo exenta de giros. En noviembre de 1999 su nombre se mencionó en una investigación del Miami Herald sobre una supuesta colusión en al menos 30 combates en los que estaba involucrado el ex campeón mundial George Foreman, entre otros.

Según la publicación, dos oponentes y dos comisionados de boxeo afirmaron, bajo la condición de anonimato, que al menos cuatro peleas de frijoles de mantequilla habían sido manipuladas.

El comunicado de prensa no fue objeto de una revisión judicial retrospectiva, pero actualizó los rumores que ya circulaban en la guantera con respecto a la oposición que Esch había encontrado anteriormente y los golpes fantasmagóricos que habían causado algunos de sus golpes de gracia.

Incluso un oponente, James Calvin Baker, que cayó en 1996 en una pelea contra Butterbean que duró sólo 18 segundos, admitió informalmente que había sido vencido.

En enero de 2004, tras una operación encubierta de 20 meses, el FBI hizo una redada en las oficinas de alto rango de Las Vegas y confiscó discos duros de computadoras, registros médicos, vídeos de peleas, contratos de boxeo y documentos financieros como parte de una investigación de peleas escenificadas, fraude fiscal, informes médicos falsos y otras prácticas ilegales.

Según el Las Vegas Sun, durante la redada, el FBI “se centró en obtener videos de las peleas de Esch que formaban parte de los archivos de alto rango. Para su alivio y el de Arum, las autoridades investigadoras cerraron el caso dos años y medio después sin acusarlo.

El 27 de julio de 2002, Butterbean peleó la mayor y única pelea a 10 asaltos de su carrera contra Larry Holmes, uno de los mayores campeones de la historia de los pesos pesados, que llevaba puestos 52 Aprilers en ese momento. Esa noche, los 7.097 espectadores que visitaron el Scope Arena en Norfolk, Virginia, se turnaron para silbar y dar algunos gritos de aliento a Holmes y salieron de la arena con la sensación de que algo tenía que terminar.

“Si el boxeo tuviera un tour senior, Holmes sería un campeón de nuevo. Pero ese no es el caso, así que el orgulloso y panzudo hombre todavía tendrá que vencer al Nunca Bueno y a los raros como Esch”, dijo el reportero de la AP, quien describió la pelea como “un espectáculo en el que un abuelo canoso compitió contra un boxeador calvo y manchado de lágrimas que nunca había peleado más de cuatro asaltos”. El abuelo ganó por puntos y nunca volvió al ring.

Después de esta derrota, Butterbean comenzó a combinar el boxeo con el kickboxing, las artes marciales mixtas y la lucha profesional, lo que finalmente convirtió su carrera en algo más parecido a un espectáculo lateral que a un deporte de alto rendimiento, llevándolo a Australia, China, Japón, Corea del Sur, Inglaterra y Polonia, así como a docenas de ciudades en los Estados Unidos y Canadá.

incluso hizo un trato para luchar contra un oso grizzly de 1.500 pesos en Big Bear, California, pero el evento fue cancelado a último momento debido a una protesta de People for the Ethical Treatment of Animals (PETA), una organización no gubernamental dedicada a la defensa de los derechos de los animales.

No era raro que un hombre con tal perfil diera el paso al cine y la televisión. En 2002 protagonizó una de las escenas más famosas de Jackass: The Movie, la película que siguió a la serie de MTV, que había completado tres temporadas con golpes, caídas, fracturas y conmociones cerebrales.

Johnny Knoxville, el protagonista y uno de los guionistas, había planeado un enfrentamiento con Mike Tyson. El ex campeón del mundo no aceptó la invitación, y su lugar fue ocupado por Butterbean, que noqueó a Knoxville en una tienda de ropa en Los Ángeles.

también jugó un pequeño papel en “Chairman of the Board”, una película con el comediante Carrot Top, estrenada en 1998. Y fue invitado varias veces a The Tonight Show, el famoso programa de entrevistas de la NBC presentado por Jay Leno.

En 2011, fue el foco de 10 episodios de Big Law: Deputy Butterbean, un reality show sobre el descubrimiento, en el que se presentaba su trabajo como ayudante del sheriff de la Reserva del Condado de Walker. Durante el tiroteo, el combatiente comenzó a desarrollar agorafobia. Esta dificultad y las bajas cifras de audiencia hicieron que el espectáculo no se continuara después de la primera temporada.

“He estado en el punto de mira durante tanto tiempo que la gente cree conocerme como creen conocer a los actores al final de la película, pero no tienen ni idea de quién soy realmente”, dijo Esch en julio de 2013, sólo unos días después de su última pelea como distribuidor de cobre.

Para entonces, había cerrado Mr. Bean’s Bar-B-Que, el restaurante que poseía y operaba en Jasper, y se había mudado a una zona rural fuera de la ciudad. Allí estableció un taller de carpintería y experimentó con la elaboración de vino casero.

“Me gusta la soledad, porque he llegado a un punto en el que casi tengo ataques de pánico en público”, reveló el gigante, que ha tenido a miles de personas dándole palmaditas en la espalda desde que se puso los guantes en un cobertizo de una granja.

HS