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Santiago Grassi, el olímpico universitario de los Estados Unidos que tuvo coronavirus, regresó al agua y está en camino a la NBA de natación

En una entrevista con nuestras fuentes, el santafecino y medallista panamericano de 23 años habla sobre Tokio 2020 y el agotamiento mental, mientras que está a punto de graduarse de Auburn en Marketing.

Santiago Grassi, el olímpico universitario de los Estados Unidos que tuvo coronavirus, regresó al agua y está en camino a la NBA de natación

Santiago Grassi, el olímpico universitario de los Estados Unidos que tuvo coronavirus, regresó al agua y está en camino a la NBA de natación

Kobu es el rey de la casa Muestra su perra en cualquier momento, y su amo, su dueño y su amigo se aprovechan de esto para infectarse. Los días de Santiago Grassi parecen durar más de 24 horas, y una vida en la montaña rusa requiere que pase por algunos cambios. Luego aparece Kobu para que el nativo de Santa Fe pueda pisar tierra firme… cuando salga del agua.

Se dio la vuelta cuando se mudó a Auburn hace tres años y medio para vivir allí, estudiar en la universidad y participar en concursos. En esta ciudad de Alabama, Estados Unidos, el joven mejoró sus notas, está a punto de graduarse en marketing, ha impuesto una cuarentena, se ha infectado y curado con el coronavirus y está a punto de ser confirmado como el primer miembro argentino de la “NBA de la natación”.

La Liga Internacional de Natación (ISL) es una competición profesional en la que participan los mejores nadadores del mundo. Los Angeles Current, New York Breakers y DC Tridents “lucharon” por la inclusión de Grassi en su lista. Y este miércoles 9 de septiembre se anunciará a quién representará.

Un orgullo para la natación argentina y para este chico de 23 años que fue medallista panamericano en Toronto 2015 (plata en 100 mariposas) y Lima 2019 (bronce en 4×100 y mixtos) y se clasificó para los Juegos Olímpicos de 2020 en Tokio.

Como Santiago no cobra ninguna cuota por la natación, ya que recibe una beca de la Universidad de Auburn, si compite profesionalmente, puede ganar dinero para mantener su carrera deportiva y su residencia en los Estados Unidos y seguir compitiendo con los mejores.

“Es realmente la NBA de la natación”, Grassi resume sobre la ISL, que tuvo un presupuesto de 20 millones de dólares el año pasado, 6 millones de los cuales fueron a los bolsillos de los nadadores para la participación y los premios.

¿Cómo entraste en esta liga mundial? Gracias a sus progresos y logros en las competiciones universitarias americanas, la clásica cuna de los campeones mundiales y olímpicos. Y el Santafecino de pelo rizado sólo puede analizar con nuestras fuentes cuál es la mejor decisión de su existencia: ir a Auburn.

“Estos cuatro años fueron los mejores de mi vida, no sólo por mi carrera deportiva. Vine aquí con la idea de nadar y ser un nadador más rápido, pero encontré una universidad donde me trataron como parte de una familia. Conocí gente nueva, hice amigos, tuve hermanos de otros países, viví en una cultura diferente y estudié”, dice con una voz que traiciona el acento de hablar en inglés todo el tiempo.

“Águila de Guerra Águila de Guerra. El animal, el logo, el emblema y estas dos palabras gritadas unen a los miembros de Auburn, dondequiera que estén. No le dijeron nada a Grassi. Lo vive todo el tiempo. “Es asombroso la gratitud desinteresada que se me muestra sólo porque soy un atleta. Me ha abierto los ojos el haber encontrado tanto afecto de extraños sólo porque fui a la misma universidad. Conocí a gente en los años 70 que se graduó en 1970 y ahora son amigos sólo porque son de Auburn”, explica.

Una anécdota ilustra su descripción: “En 2017, cuando regresé por primera vez a Argentina y bajé en Santa Fe, escuché ‘War Eagle! Fue un anciano quien reconoció el logo de la universidad. A menudo sucede que lo mismo ocurre en todos los aeropuertos de Europa cuando ves a alguien con un buzo. El lema es “La familia Auburn”, y están a la altura. La armonía en el campus es total y es una ciudad universitaria en crecimiento.

Alabama es uno de los estados del sur con una fuerte historia de esclavitud de negros y discriminación racial. Santiago vive en un ambiente multicultural, porque así es la universidad. ¿Esperabas las recientes protestas y el movimiento “Vidas Negras Importantes”?

“Podías verlos venir. Y sin embargo, la muerte de George Floyd no era algo que se escucharía de un afroamericano. En América, había esclavos y hasta hace poco, había bares donde no se permitía a los negros. Esto es algo que los que no lo hemos experimentado encontramos difícil de entender.

¿Cómo es el presente? “La discriminación todavía existe, pero no porque no te dejen entrar en un lugar o te den algo. Pero está en lo sutil”, dice. Cuando hay problemas, siempre se oye: “Tienes que ser negro”, dice. Así que tienes que escuchar ese movimiento. Es una revolución que tenía que llegar tarde o temprano.

Esta maldita pandemia

El Coronavirus ha cambiado la vida de todos. Grassi se quedó sin el Campeonato Nacional, la competición académica más prestigiosa de los Estados Unidos, y sin Tokio 2020 el pasado mes de julio.

Ante este escenario adverso, no tuvo más remedio que olvidar todo lo que había planeado y aislarse en casa. Como todas las piscinas estaban cerradas, Santiago no pudo entrenar en el agua durante más de 70 días.

Sólo salía de compras, estudiaba en línea y entrenaba físicamente con rutinas especiales en una habitación que había instalado en su casa. Cuando volvió a nadar en una piscina municipal, explotó de alegría. “La sensación de estar de vuelta en el agua fue muy agradable. Fue muy extraño y difícil al principio, pero pronto me sentí cómodo para volver a estar en el ambiente donde me sentía cómodo”, dijo.

Paso a paso, todo fue mejorando poco a poco y ya era capaz de hacer los dobles turnos necesarios para un atleta de alto nivel. Pero de repente, lo que podía pasar, pasó. “Tuve un pequeño dolor de cabeza, sentí que tenía un poco de fiebre y me sentí débil. Así que llamé, reservé un turno y fui a hacer una prueba de manejo. Llegué en coche y me fui en 15 minutos. Dos horas más tarde obtuve el resultado: positivo para coronavirus. Afortunadamente, mis contactos cercanos eran negativos”, recuerda este momento con nuestras fuentes.

– ¿Cómo te infectaste con el virus?

– Afortunadamente, no había síntomas graves y pasé mucho tiempo en casa. No estaba mal. Tomé muchos cítricos, vitaminas y Omega para fortalecer mi sistema inmunológico. Fue lento. Me perturbó mentalmente, porque había empezado y me sentía bien en el agua otra vez. Paré durante dos semanas y afortunadamente volví a perder peso.

Uno ya no se pregunta cómo lo consiguió Grassi. “No puedo decirte cómo, pero él podría tocarme”, dice. Y afirma que la prioridad es cuidarse y aislarse cuando se produce la infección. Aunque abre su paraguas. “Averigua si todos pueden quedarse en casa. Hay gente en diferentes situaciones”, dice.

El sueño olímpico y el poder del espíritu

Tan pronto como los Juegos Olímpicos fueron pospuestos, Grassi recibió el golpe, porque sólo quedaban unos pocos meses para el gran evento de cuatro años. Pero después de pensarlo fríamente, llegó a una conclusión diferente. “Los Nacionales habían sido cancelados, así que Tokio era el gran objetivo. Entonces pensé que no era una buena idea tenerlos porque no podía entrenar. No he nadado durante un par de meses, y si no tienes contacto con el agua, no sirve de nada, no importa lo mucho que hagas 500 abdominales al día”, dice.

Así que incluso se sintió aliviado de que tuviéramos que esperar hasta mediados de 2021. “Antes de la suspensión no estábamos seguros. Hicimos videollamadas, nos apoyamos y nos contenemos. Cuando lo descubrimos, dijimos que era lo que esperábamos. Eso era lo que necesitábamos y no nos desesperamos”, revela cómo reaccionaron en la selección argentina de natación, ya que Delfina Pignatiello y Julia Sebastián también consiguieron un billete para las Olimpiadas.

“Me da una cierta tranquilidad el poder prepararme para el reto de mi vida con más y mejor tiempo”, advierte antes de la carrera de las 100 mariposas. “El aplazamiento fue correcto. Debemos dar prioridad a la salud y empezar a detener el virus”, espera para el futuro.

La preocupación por el aplazamiento de los Juegos es temporal, ya que el próximo año tendrá su segunda experiencia olímpica en el país asiático. Lo que le resulta más difícil de aceptar es la cancelación de los “Nacionales”, ya que era su última oportunidad de mostrarse en el ambiente universitario.

“Sólo tenemos cuatro años para competir con la universidad, y luego decidimos si continuamos como profesionales o nos retiramos. Es muy injusto para todos los atletas que se han lesionado. La parte más dolorosa de mi año es que mi temporada universitaria no terminó como yo quería”, dijo.

El manejo de la frustración requiere fuerza mental. Luego viene la extrema advertencia de Michael Phelps sobre las consecuencias psicológicas que el aplazamiento de las Olimpiadas podría tener para los atletas. “Espero que este aplazamiento no conduzca a un aumento de los suicidios entre los atletas”, dijo el deportista más exitoso en la historia de los Juegos.

En consonancia con el Tiburón de Baltimore, Grassi dijo: “Estamos bajo mucho estrés. Mentalmente me siento muy fuerte y cuando tengo altibajos, sé cómo salir de ellos, pero hay gente que es diferente, que tiene problemas para pedir ayuda y que no sabe cómo manejar la situación. Este es un momento muy importante para nosotros”, dice con cierta preocupación.

Y continúa: “Hemos hecho grandes esfuerzos para clasificarnos para los juegos, y el anuncio de que no se llevarán a cabo es una gran decepción. No estamos acostumbrados a recibir tantas malas noticias en tan poco tiempo, especialmente después de cuatro años de esfuerzo físico diario.

Es joven, pero muchos han tenido que repensar su carrera. “Los que querían retirarse después de estos juegos tuvieron que repensar si querían continuar durante otro año. Creo que muchos atletas que planean retirarse y estirarse un año más quieren hacerlo como lo planearon”, dice el que es tan claro que advierte: “Tengo energía para continuar y me gustaría tener otro ciclo olímpico”.

París 2024 espera entonces a Santiago Grassi, que será confirmado este miércoles en una de las tres franquicias americanas de la ISL, que en su segunda temporada tendrá también equipos de Gran Bretaña, Francia, Italia, Hungría, Japón y Canadá. Su vida cambió hace cuatro años cuando se mudó a Auburn. Se graduará en diciembre. Salvado del Covid-19, el nativo de Santa Fe tiene mucha agua para cruzar bajo el puente – y en la piscina.

HS